Trapani Eryx Segesta

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After the precipitous escape from the islands of the Cyclops, the ships, bordering the south-western coast of Sicily and sighting via Camarina, Gela, Agrigento, Selinunte, pass Lilibeo and enter the port of Drepanon (Trapani): here Anchise dies. The following year, after the long stop in Carthage, the Trojans arrive again in Drepanon, where the games in memory of Anchise are celebrated. Meanwhile, a group of women, tired of the long wanderings, at the instigation of Juno set fire to some of the ships: Aeneas decides to leave in Sicily those who do not want to continue, elderly, women and children. It is for them that the city of Acesta is founded, as well as a temple to Venus (Ericina) and a place of worship for Anchises.

Drepanon – Trapani

“Next the harbour of Drepanum, and its joyless shore, received me. Here, alas, I lost my father, Anchises, my comfort in every trouble and misfortune, I, who’d been driven by so many ocean storms: here you left me, weary, best of fathers, saved from so many dangers in vain! ”
(Aeneid, III, 707-710) - English prose by A.S. KLINE
The ancient Drepanon was located on the sickle-shaped promontory (hence the name in Greek) where now the historic center of Trapani stands.
View of Trapani from Eryz
According to Dionysius of Halicarnassus, as disembarked in Drepanon, Aeneas meets a group of Trojans who, led by the two leaders Elymus and Aegistos, were departed just after the fire of the city and who had already been settling in Sicily for some time: a part of the companions of Aeneas would then remain with them: this group of Trojans “continued in time to be called Elimo” (I, 53, 1). In this narration, where the historian Dionysius describes Aeneas, the hero linked to the destiny of Rome, as kind to Hegisthus and Elymus, the friendship between Rome and Segesta at the time of the First Punic War are actually overshadowed and anticipated to a distant mythical age. The Virgil’s account of the same age, instead, tells us about Acestus (equivalent of Aegistus), born from the union between a Trojan woman and the local river Crimisus. In the Aeneid, however, the Elymians are never explicitly mentioned. The Elymian people, who occupied the far west zones of Sicily, differ in language, culture and traditions from the other indigenous people of the island, the Sicani and the Siculi. The stories about their Trojan origins probably derive from the historical contacts with the Mycenaean and Phoenician populations, prior to the historical era of the Greek colonization. The main centers were Segesta, Entella and Eryx, of which Drepanon was the port. When in 260 B.C. the Carthaginians destroyed Eryz, they moved its inhabitants to Drepanon, which from that moment became a city and one of the most important naval bases of the Carthaginians. In Roman times it was a very lively and active port, but without the legal status of a city. Although no monumental remains of its oldest history are known so far, the present city retains the signs of its complex cultural stratification, from the Jewish quarter of Giudecca to the medieval ruins of the Castello di Terra or the Colombaia, up to the numerous Gothic and Baroque churches. On the western point there is the Tower of Ligny, a sighting tower built in 1761, which is today seat of the Museum of Prehistory; on the opposite side the imposing construction of the Lazzaretto, of century XIX, stands.
The Tower of Ligny
To the south of the port there is the Natural Reserve of the Salt Pans of Trapani and Paceco, Site of Community Interest (SCI) for its valuable fauna and vegetation: it is one of the most important coastal wetlands of western Sicily, bird rest area on the migration route to Africa.
The Natural Reserve of the Salt Pans of Trapani and Paceco


“Then a shrine of Venus of Idalia was dedicated, close to the stars, on the tip of Eryx, and they added a stretch of sacred grove, and a priest, to Anchises’s tomb”
(Aeneid, V, 759-761) – English prose by A.S. KLINE
According to Greek legend, the city of Elymi was founded by Eryx, son of the goddess Aphrodite and the local king Butes: Eryx would have established the famous sanctuary in honor of his mother and, as the historian Polybius testifies (I, 55, 8), placed it right on the highest rock in the city. A different tradition, also mentioned by Cicero and taken up by Virgil, attributes instead the foundation to the same Aeneas. On the site of the sanctuary stands the Norman Castle, called Venus Castle, which is set on an esplanade partly supported by walls with large irregular blocks: a stretch is called “wall of Daedalus“, since according to tradition also reported by the writer Diodorus Siculus (IV, 78, 4), the structure would be built by the legendary architect to contain the peak of rock that was likely to collapse.
The Norman Castle
We know from Strabone (VI, 2, 6) that the sanctuary consisted of a temple surrounded by a porch, but actually we still have only few archaeological traces: few remains of structures, perhaps from the foundation or substructure activities of a large artificial terrace that probably supported the sacred building, and a paved area likely to be uncovered.
The esplanade inside the Norman Castle where the sanctuary of Aphrodite stood
The cult of the goddess took place with a ritual similar to that of the Astarte of Cyprus: on an outdoor altar and without bloody sacrifices of victims. Doves were sacred to Venus Ericina: they disappeared once a year for nine days, during which they were believed to fly to northern Africa, to Sicca Veneria, where there was the twin sanctuary of Astarte. The prestige of the sanctuary is proven by the fact that the Roman Senate imposed on 17 Sicilian cities to offer gold crowns to the place of worship and created a special guard of 200 armed slaves, called Venerii.
Afrodite marble head
(Eryx, Municipal Museum A. Cordici)
The Elymian city was conquered by Dionysius of Syracuse in 397 BC: the Ericinis, frightened by the Syracusan army, would have surrendered without fighting, also because they were hostile to the Carthaginians. The latter, however, seized the city again the following year, until during the First Punic War in 260 BC, they completely destroyed it, saving only the sanctuary and moving its inhabitants to Drepanon. By the end of the war, in 241, all of western Sicily came under Roman rule. Since then, that of Venus Ericina became one of the most venerated sanctuaries thanks to the tradition that saw the Romans and the Elymians deeply united by the common Trojan origin.
A stretch of the city wall circuit with a tower and a Posterula
In imperial times Eryx lost its strategic importance, but once again it assumed a central role as a garrison of the coast and of the vast territory below under the Normans, who reinforced the fortifications and changed the name of the country and the mountain in San Giuliano, giving the centre the present appearance. The old town has a typical medieval urban plan, with squares and narrow streets. Eryx is now home to the prestigious Center of Scientific Culture “Ettore Majorana”.


Informazioni aggiuntive


“In Sicily Segesta is an ancient city, because they believe it was founded by Aeneas fleeing from Troy, who came to this place. Thus the Segestans believe they are linked to the Roman people not only by a perpetual bond and friendship, but also by a kinshipa”
(Cicerone, in Verrem Act. II, lib. IV, 33)
Segesta (for the Greeks Aegean or Aigesta), the most powerful city of the Elymians, was in constant conflict, since the archaic era, with the rich and powerful Selinunte, the westernmost Greek colony of Sicily: The rivalry ended abruptly in 409 B.C. when Segesta summoned the Carthaginians, who destroyed Selinus after a brief siege. In 307 B.C. the city was briefly conquered by the Greek Agathocles, tyrant of Syracuse, who changed its name to Diceopolis and established a military colony there. It soon became independent, but in 260 B.C. it finally came under the rule of the Romans, who, in the name of the common Trojan origins, exempted the city from paying the dues due. The archaeological confirmations of the ancient link of the city with the Trojan origins are the coins minted by Segesta during the III century that carry the image of Aeneas carrying his father Anchises on his shoulders.

La città è strettamente legata al racconto del mitico viaggio di Enea, cantato da Virgilio nell’Eneide, come punto di arrivo dell’eroe troiano sulle coste laziali.
Secondo la tradizione ripresa da Virgilio, infatti, appena sbarcato Enea fece il primo sacrificio, in un luogo presso il fiume Numico (oggi Fosso di Pratica: Numico_1), dove poi sarebbe sorto un santuario dedicato a Sol Indiges. Inseguendo una scrofa bianca gravida, l’eroe percorse una distanza di 24 stadi: qui la scrofa partorì trenta piccoli e il prodigio offrì ad Enea un segno della volontà degli dei di fermarsi e fondare una nuova città. L’eroe incontrò Latino, il re della locale popolazione degli Aborigeni, il quale, dopo aver consultato un oracolo, capì che i nuovi arrivati non dovevano essere considerati degli invasori, ma come uomini amici da accogliere. Enea sposò dunque la figlia di Latino, Lavinia, e fondò la città di Lavinium, celebrando la nascita di un nuovo popolo, nato dalla fusione tra Troiani e Aborigeni: il popolo dei Latini. Il mito racconta che Enea non morì, ma scomparve in modo prodigioso tra le acque del fiume Numico e da questo evento fu onorato come Padre Indiges: Il padre capostipite.

La piazza pubblica della città aveva una pianta rettangolare, ornata sui lati lunghi da portici, su cui si aprivano diversi edifici: uno di questi aveva forse la funzione di “Augusteo”, luogo dedicato al culto imperiale, come sembra indicare il ritrovamento di splendidi ritratti degli imperatori Augusto, Tiberio e Claudio. Sul lato corto occidentale si affacciavano un edificio elevato su un podio, forse la Curia (luogo di riunione del governo locale), e un tempio, risalente ad età repubblicana.

Il santuario, situato ad est della città antica, era dedicato alla dea Minerva, che a Lavinium è dea guerriera, ma anche protettrice dei matrimoni e delle nascite. È stato trovato un enorme scarico di materiale votivo databile tra la fine del VII e gli inizi del III sec. a.C., costituito soprattutto da numerose statue in terracotta raffiguranti soprattutto offerenti, sia maschili che femminili, alcune a grandezza naturale, che donano alla divinità melograni, conigli, colombe, uova e soprattutto giocattoli: le offerte simboleggiano l’abbandono della fanciullezza e il passaggio all’età adulta attraverso il matrimonio

Eccezionale il ritrovamento di una statua della dea, armata di spada, elmo e scudo e affiancata da un Tritone, essere metà umano e metà pesce: questo elemento permettere di riconoscere nella raffigurazione la Minerva Tritonia venerata anche in Grecia, in Beozia, e ricordata da Viirgilio nell’Eneide (XI, 483): “armipotens, praeses belli, Tritonia virgo” (O dea della guerra, potente nelle armi, o vergine tritonia…)

Il culto del santuario meridionale nasce in età arcaica ed era caratterizzato da libagioni. Nella fase finale il culto si trasforma invece verso la richiesta di salute e guarigione, documentato dalle numerose offerte di ex voto anatomici. Sono state trovate iscrizioni di dedica che ricordano
Castore e Polluce (i Dioscuri) e la dea Cerere. La molteplicità degli altari e delle dediche è stata interpretata come testimonianza del carattere federale del culto, quindi legato al popolo latino nel suo insieme: ogni altare potrebbe forse rappresentare una delle città latine aderenti alla Lega Latina, confederazione che riuniva molte città del Latium Vetus, alleatesi per contrastare il predominio di Roma.

Dionigi di Alicarnasso, vissuto sotto il principato di Augusto, afferma di aver visto in questo luogo, ancora al suo tempo, nel I sec. a.C., due altari, il tempio dove erano stati posti gli dèi Penati portati da Troia e la tomba di Enea circondata da alberi: «Si tratta di un piccolo tumulo, intorno al quale sono stati posti file regolari di alberi, che vale la pena di vedere» (Ant. Rom. I, 64, 5)

Lavinium fu considerata anche il luogo delle origini del popolo romano: all’immagine di Roma nel momento della sua espansione e della crescita del suo potere era utile costruire una discendenza mitica da Enea, figlio di Venere, onorato per le sue virtù, per la capacità di assecondare gli dèi; di conseguenza si affermò anche la tradizione per la quale Romolo, il fondatore di Roma, aveva le sue origini, dopo quattro secoli, dalla medesima stirpe di Enea.
Secondo questa tradizione Ascanio Iulo, il figlio di Enea, aveva fondato Alba Longa, città posta presso l’attuale Albano, dando l’avvio a una dinastia, che serviva per colmare i quattrocento anni che separano le vicende di Enea (XII sec. a.C.) dalla fondazione di Roma (VIII se. a.C.), quando, dalla stessa stirpe, nacquero i gemelli Romolo e Remo, secondo la tradizione allattati da una lupa. Questi erano dunque i nipoti del re di Alba Longa. La madre era Rea Silvia e il padre il dio Marte. Romolo uccise Remo e poi fondò Roma nel 753 a.C. Lavinium diventava così la città sacra dei Romani, dove avevano sede i “sacri princìpi del popolo romano”.

Il Borgo sorge su una altura occupata nell’antichità dall’acropoli di Lavinium. In età imperiale vi sorge una domus, testimoniata da pavimenti in mosaico in bianco e nero (Borgo_1). Una civitas Pratica è ricordata per la prima volta in un documento del 1061, mentre nell’epoca successiva si parla di un castrum che fu di proprietà del Monastero di San Paolo fino al 1442. La Tenuta di Pratica di Mare, comprendente anche il Borgo, allora definito “Castello” (Borgo_2), divenne poi proprietà della famiglia Massimi e in seguito fu acquistata nel 1617 dai Borghese. Il principe Giovan Battista, nel tentativo di valorizzare il territorio con l’agricoltura, ristrutturò il villaggio nella forma che ancora oggi rimane, caratteristica per la sua pianta ortogonale e la sua unitarietà. Dalla metà dell’Ottocento la malaria, che devastava la campagna romana, causò lo spopolamento del borgo, finché Camillo Borghese dal 1880 si impegnò nell’opera di ricolonizzazione, restaurando il palazzo e intervenendo con una importante opera di riassetto della tenuta, dove fu impiantata una singolare vigna a pianta esagonale. Il Borgo e la tenuta rappresentano una preziosa area monumentale e agricola ancora intatta all’interno della zona degradata di Pomezia e Torvaianica.

Coin minted by Segesta in the III century b.C. depicting Aeneas carrying his father Anchises on his shoulders
The ruins of Segesta arise between wild and isolated mountains, in a majestic and evocative environment. The city was located on a large plateau and seems to have been protected by two walls; the town, poorly explored, is little known and it was divided into terraces that allowed to overcome the considerable differences in level. The best known building is the theater, dating back to the IV-III century b.C.: the cavea is partly leaning on the slope of the hill, partially supported by a powerful block wall, while the orchestra is U-shaped; the uncovered parodoi, which separate the cavea from the scenic building, are decorated with figures of the god Pan.
The theatre
The most famous monument of Segesta is the Doric temple, located just outside the urban area, in an emphatic position, and it is extraordinarily well-preserved. The building, dated to 430-20 BC, actually consists of the only external peristyle of 6×14 columns, which appear not yet fluted, crowned by architrave, frieze and two low gables; the inner cell of the temple is absent at all. This temple is therefore a building that, for unknown reasons, was never finished.
Doric temple

To learn more

P. Barresi, “Il culto di Venere ad Erice in età romana: le testimonianze archeologiche”, in A. Filippi, S. De Vincenzo, Tra Cartagine e Roma: i centri urbani dell’eparchia punica di Sicilia fra VI e I sec. a.C., Berlino 2013

F. Coarelli, M. Torelli, Sicilia, Roma 2000

A. Ferjaoul, T. Redissi (a cura di), La vie, la mort et la religion dans l’Univers Phénicien et Punique : actes du VIIème congrès international des études phéniciennes et puniques, Hammamet, 9-14 novembre 2009, Tunis, 2019

S. Medas (a cura di), La devozione dei naviganti: il culto di Afrodite Ericina nel Mediterraneo, Atti del Convegno Erice 2009, Lugano 2010, pp. 161-171

D. Musti, “La storia di Segesta ed Erice tra il VI ed il III sec. a.C.”, in Archivio storico siciliano, 1, 1988-89, pp. 155-171


Sicily has always played a central role in the Mediterranean context, as proved by its complex history. In ancient times it saw the presence, often competitive, of Sicilian people, Greeks and Phoenician-Punic people, in a complex interweaving of alliances and clashes, of interferences and mixes between the different ethnic components. Sicily was also the theatre of mythical tales, from the Homeric saga of Ulysses to the journey of Aeneas in the Virgilian tale.


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