Palinuro and the Cilento

palinuro and the cilento


The myth of Palinuro, faithful helmsman of Aeneas, binds in an indissoluble union the Route of Aeneas to one of the most emblematic territories of the values of the new cultural itinerary: the Cilento. In the sea mirror in front of the Municipality of Centola Palinuro, Palinuro, conquered by sleep, falls into the sea. The episode is narrated in Book V of the Aeneid. Virgil describes the precise point of that event, always feared by all sailors: the fall into the sea in the night. The companions do not notice the fall, which takes place near a rock precisely identified by Virgil, in the stretch of coast between the gulf of Policastro and the inlet of Pisciotta. We are in the heart of Cilento, in front of the promontory that the helmsman of Aeneas owes his name: Cape Palinuro.
The coast of Cilento from Cape Palinuro
Palinuro remains for three days at the mercy of the sea. Once on the beach he does not find salvation: mistaken for a sea monster he is killed and his body abandoned at sea. Palinurus was thus sacrificed to Neptune, who in return for his help had demanded a victim:
“One life that will be given for the many”
(Aeneid, V, 815) - English prose by A.S. KLINE
Aeneas meets the shadow of Palinurus in Hades, during the descent to hell near Cuma, and there the unlucky helmsman asks him to be finally buried.
“Save me from this evil: either find Velia’s harbour again (for you can) and sprinkle earth on me”
(Aeneid, VI, 365) - English prose by A.S. KLINE
The Sibyl will reveal that Palinuro’s body will never be found, but that the people who killed him driven by fear, repented will erect a cenotaph in his memory and will honor him with offerings.
The cenotaph in memory of Palinuro

A coast rich in archaeological evidence

If the memory of Palinuro is mainly linked to the myth and the cenotaph that recalls the misfortunes, the coast of Cilento collects testimonies of extraordinary importance, among which stand out the Greek colonies of Elea and Paestum, both part of the Archaeological Park of Paestum & Velia ( The Archaeological Park of Elea-Velia is located in the municipality of Ascea Marina. Of the ancient city remain the Port Area, Porta Marina, Porta Rosa, the Hellenistic Baths and the Roman Baths, the Agora, the Acropolis, the Southern Quarter and the Archaic Quarter. Elea was the point of reference of the philosophical school called Eleatica, which had its main exponent in Parmenide. The town of Posidonia, later renamed by the Romans Paestum, is located in the Piana del Sele, near the coast, in the Gulf of Salerno, north of the Cilento National Park, in a hamlet of the municipality of Capaccio Paestum. Of the more than 120 hectares enclosed by the ancient walls, 25 hectares are owned by the state and can be visited, which include: the three Doric temples built in the two urban sanctuaries areas of Paestum, dedicated to Hera and Athena respectively; the Greek agora and the Roman forum with the temples and tabernae; the basilica and the macellum; the Greek ekklesiasterion and the Roman comitium. The National Archaeological Museum of Pest houses an important collection of finds, including grave goods from the Greek and Lucan necropolis. There are countless vases, weapons and frescoed tombstones. The most famous come from the so-called Tomb of the Diver (480-470 BC), a unique example of Greek painting of the classical age, with a symbolic representation interpreted as the transition from life to the kingdom of the dead.

Cilento and Vallo di Diano National Park in the UNESCO MAB (Man and Biosphere) network

The Cilento and Vallo di Diano National Park is the second largest national park in Italy. It extends from the Tyrrhenian coast to the foot of the Campania-Lucan Apennines for a total of 1,810 km². The Consultative Committee on Biosphere Reserves of the UNESCO MAB (Man and Biosphere) Programme, held in Paris between 9 and 10 June 1997, has unanimously included in the prestigious network of Biosphere Reserves the National Park of Cilento and Vallo di Diano. The symbol of the Park is the Palinuri Primrose. Unlike the other primroses, which live in mountainous regions and prefer wetlands, the Primula alinuri lives in the cracks of the rocky walls, often overlooking the sea, along the coast that goes from Cape Palinuro to Scario; Some stations of this primrose are also located in Marina di Maratea (Basilicata), and in the northern part of Calabria. In a remote geological past this flower was widely diffused, but after a glaciation it has almost completely disappeared, managing to survive and to adapt further south. Its yellow flowers bloom at the end of winter: The early flowering makes it one of the few species available to the first pollinating insects.
The Primula Palinuri
In the Park area there are also two Marine Protected Areas: Santa Maria di Castellabate and Costa degli Infreschi. The island of Licosa, where the lighthouse and the ruin of the lighthouse keeper’s house stand, is also a protected natural area (it is a Site of Community Importance). In its waters are visible the submerged remains of the homonymous Greco-Roman city, with a Roman villa equipped with a tank for the breeding of moray eels (dating back to a period ranging from the first century B.C. to the first century A.D.). The name of Licosa derives from the mermaid Leucosia, who, according to Lycophron, Strabo and Pliny the Elder, lived here and was buried here after she threw herself into the sea. The Marine Protected Area Costa degli Infreschi e della Masseta goes from the Tower of Zancale, Marina di Camerota, to Scario in the Gulf of Policastro: since 2009 is Marine Protected Area of Campania. In its 13.8 km of coastline are concentrated coves, caves, beaches, roadsteads, streams and underwater water sources: Blue Grotto, Grotta del Noglio, Cala Bianca, Grotta degli Infreschi, the Swimming Pool of Iscolelli, the Spring of Santa Caterina, the Chapel of San Lazzaro, The beaches of Masseta, the natural botanical garden of Marcellino, offer views of natural landscapes of extraordinary beauty.
The Bay of Infreschi

The Mediterranean diet intangible heritage UNESCO was born in Cilento

The Mediterranean diet includes a range of skills, knowledge, rituals, symbols and traditions concerning cultivation, harvesting, fishing, breeding, conservation, cooking and above all the sharing and consumption of food. Eating together is the basis of cultural identity and community continuity in the Mediterranean basin. The Mediterranean diet emphasizes the values of hospitality, neighbourhood, intercultural dialogue and creativity and represents a way of life guided by respect for diversity. It plays a vital role in cultural spaces, festivals and celebrations bringing together people of all ages and social classes; it includes handicrafts and the production of containers for transport, preservation and consumption of food, including ceramic and glass dishes. Women play a key role in transmitting knowledge of the Mediterranean diet. In 1944, the well-known American physiologist Ancel Keys, fascinated by the eating habits of the population of Cilento, decided to deepen his studies by moving to a small country called Pollica in order to identify possible relationships between the southern diet and modern diseases. Keys’ work revealed that the low incidence of cardiovascular disease was due to the eating habits of these populations. The diet, understood as a lifestyle, was based on the consumption of starch (bread and pasta), vegetable foods (fruit, cereals, seasonal vegetables, legumes), olive oil and some variations with fish and meat. In 2010 UNESCO inscribed the Mediterranean Diet in the List of Intangible Cultural Heritage of Humanity, on the proposal of Italy, Spain, Greece and Morocco, calling it “a set of skills, knowledge, rites, symbols and traditions, ranging from the landscape to the table”.

Plants, food: the Cilento territory par excellence of Etnobotanica

The Cilento Park is rich in plants, it is a real hotspot of biodiversity: in fact, in its territory, more than 2000 plant species have been catalogued. The Cilento is also rich in interesting traditional uses of plant resources by local communities, evidence of a strong and consolidated link between man and the environment; also for this aspect the Cilento Park was included by UNESCO among the “Biosphere reserves” in the “Man and Nature” Programme (Man and Biosphere – MAB), which brings together sites that demonstrate that a balanced relationship between human communities and ecosystems can exist. The traditional use of plants by man is what ethnobotany investigates: it is a real science bordering botany and cultural anthropology that studies just as the different human communities have been able to use plants – especially spontaneous ones – in all areas of daily life: in food, medicine, veterinary, in the production of craft baskets, containers, furniture and other household items, in the manufacture of fabrics, dyes and cosmetics, in religious and ritual events and in numerous other activities. This link has a very ancient history and has been for centuries a fundamental source of knowledge for the survival of man.
Reed basket and willow wicker
Sun figs on reed gratings
Myrtus communis – Myrtle
Traditional system for transporting blackberries
In addition to scientific and cultural interest, the results of ethnobotanical research can be the subject of a real recovery and valorization program through the rediscovery of the traditional productions and uses of spontaneous plants of a given territory; for example, the traditional dishes based on spontaneous herbs, also characteristic of the Mediterranean Diet, which are often typical – if not even the identity – of each individual territory and landscape.


Informazioni aggiuntive

La città è strettamente legata al racconto del mitico viaggio di Enea, cantato da Virgilio nell’Eneide, come punto di arrivo dell’eroe troiano sulle coste laziali.
Secondo la tradizione ripresa da Virgilio, infatti, appena sbarcato Enea fece il primo sacrificio, in un luogo presso il fiume Numico (oggi Fosso di Pratica: Numico_1), dove poi sarebbe sorto un santuario dedicato a Sol Indiges. Inseguendo una scrofa bianca gravida, l’eroe percorse una distanza di 24 stadi: qui la scrofa partorì trenta piccoli e il prodigio offrì ad Enea un segno della volontà degli dei di fermarsi e fondare una nuova città. L’eroe incontrò Latino, il re della locale popolazione degli Aborigeni, il quale, dopo aver consultato un oracolo, capì che i nuovi arrivati non dovevano essere considerati degli invasori, ma come uomini amici da accogliere. Enea sposò dunque la figlia di Latino, Lavinia, e fondò la città di Lavinium, celebrando la nascita di un nuovo popolo, nato dalla fusione tra Troiani e Aborigeni: il popolo dei Latini. Il mito racconta che Enea non morì, ma scomparve in modo prodigioso tra le acque del fiume Numico e da questo evento fu onorato come Padre Indiges: Il padre capostipite.

La piazza pubblica della città aveva una pianta rettangolare, ornata sui lati lunghi da portici, su cui si aprivano diversi edifici: uno di questi aveva forse la funzione di “Augusteo”, luogo dedicato al culto imperiale, come sembra indicare il ritrovamento di splendidi ritratti degli imperatori Augusto, Tiberio e Claudio. Sul lato corto occidentale si affacciavano un edificio elevato su un podio, forse la Curia (luogo di riunione del governo locale), e un tempio, risalente ad età repubblicana.

Il santuario, situato ad est della città antica, era dedicato alla dea Minerva, che a Lavinium è dea guerriera, ma anche protettrice dei matrimoni e delle nascite. È stato trovato un enorme scarico di materiale votivo databile tra la fine del VII e gli inizi del III sec. a.C., costituito soprattutto da numerose statue in terracotta raffiguranti soprattutto offerenti, sia maschili che femminili, alcune a grandezza naturale, che donano alla divinità melograni, conigli, colombe, uova e soprattutto giocattoli: le offerte simboleggiano l’abbandono della fanciullezza e il passaggio all’età adulta attraverso il matrimonio

Eccezionale il ritrovamento di una statua della dea, armata di spada, elmo e scudo e affiancata da un Tritone, essere metà umano e metà pesce: questo elemento permettere di riconoscere nella raffigurazione la Minerva Tritonia venerata anche in Grecia, in Beozia, e ricordata da Viirgilio nell’Eneide (XI, 483): “armipotens, praeses belli, Tritonia virgo” (O dea della guerra, potente nelle armi, o vergine tritonia…)

Il culto del santuario meridionale nasce in età arcaica ed era caratterizzato da libagioni. Nella fase finale il culto si trasforma invece verso la richiesta di salute e guarigione, documentato dalle numerose offerte di ex voto anatomici. Sono state trovate iscrizioni di dedica che ricordano
Castore e Polluce (i Dioscuri) e la dea Cerere. La molteplicità degli altari e delle dediche è stata interpretata come testimonianza del carattere federale del culto, quindi legato al popolo latino nel suo insieme: ogni altare potrebbe forse rappresentare una delle città latine aderenti alla Lega Latina, confederazione che riuniva molte città del Latium Vetus, alleatesi per contrastare il predominio di Roma.

Dionigi di Alicarnasso, vissuto sotto il principato di Augusto, afferma di aver visto in questo luogo, ancora al suo tempo, nel I sec. a.C., due altari, il tempio dove erano stati posti gli dèi Penati portati da Troia e la tomba di Enea circondata da alberi: «Si tratta di un piccolo tumulo, intorno al quale sono stati posti file regolari di alberi, che vale la pena di vedere» (Ant. Rom. I, 64, 5)

Lavinium fu considerata anche il luogo delle origini del popolo romano: all’immagine di Roma nel momento della sua espansione e della crescita del suo potere era utile costruire una discendenza mitica da Enea, figlio di Venere, onorato per le sue virtù, per la capacità di assecondare gli dèi; di conseguenza si affermò anche la tradizione per la quale Romolo, il fondatore di Roma, aveva le sue origini, dopo quattro secoli, dalla medesima stirpe di Enea.
Secondo questa tradizione Ascanio Iulo, il figlio di Enea, aveva fondato Alba Longa, città posta presso l’attuale Albano, dando l’avvio a una dinastia, che serviva per colmare i quattrocento anni che separano le vicende di Enea (XII sec. a.C.) dalla fondazione di Roma (VIII se. a.C.), quando, dalla stessa stirpe, nacquero i gemelli Romolo e Remo, secondo la tradizione allattati da una lupa. Questi erano dunque i nipoti del re di Alba Longa. La madre era Rea Silvia e il padre il dio Marte. Romolo uccise Remo e poi fondò Roma nel 753 a.C. Lavinium diventava così la città sacra dei Romani, dove avevano sede i “sacri princìpi del popolo romano”.

Il Borgo sorge su una altura occupata nell’antichità dall’acropoli di Lavinium. In età imperiale vi sorge una domus, testimoniata da pavimenti in mosaico in bianco e nero (Borgo_1). Una civitas Pratica è ricordata per la prima volta in un documento del 1061, mentre nell’epoca successiva si parla di un castrum che fu di proprietà del Monastero di San Paolo fino al 1442. La Tenuta di Pratica di Mare, comprendente anche il Borgo, allora definito “Castello” (Borgo_2), divenne poi proprietà della famiglia Massimi e in seguito fu acquistata nel 1617 dai Borghese. Il principe Giovan Battista, nel tentativo di valorizzare il territorio con l’agricoltura, ristrutturò il villaggio nella forma che ancora oggi rimane, caratteristica per la sua pianta ortogonale e la sua unitarietà. Dalla metà dell’Ottocento la malaria, che devastava la campagna romana, causò lo spopolamento del borgo, finché Camillo Borghese dal 1880 si impegnò nell’opera di ricolonizzazione, restaurando il palazzo e intervenendo con una importante opera di riassetto della tenuta, dove fu impiantata una singolare vigna a pianta esagonale. Il Borgo e la tenuta rappresentano una preziosa area monumentale e agricola ancora intatta all’interno della zona degradata di Pomezia e Torvaianica.

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The myth of Palinuro, faithful helmsman of Aeneas, binds in an indissoluble union the Route of Aeneas to one of the most emblematic territories of the values of the new cultural itinerary: the Cilento. In the sea mirror in front of the Municipality of Centola Palinuro, Palinuro, conquered by sleep, falls into the sea.


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